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La peste negra: cómo Europa sobrevivió a la mayor pandemia de la historia

Texto y foto: Sputnik
La Jornada Maya

Madrid, España
Viernes 3 de abril, 2020

Un brote de peste bubónica mató a más de 50 millones de europeos en el siglo XIV. Sabemos mucho sobre aquella catástrofe por ser la primera bien documentada, a diferencia de las pandemias anteriores.

Entre 1347 y 1351, la pandemia de la peste bubónica —o peste negra— mató a más de la mitad de la población de Europa. Fue tan devastadora que se solía comparar a menudo con uno de los cuatro jinetes del Apocalipsis.

Al igual que la plaga de Justiniano del siglo VI, que, según algunas fuentes, se cobró millones de vidas en todo el Imperio bizantino, la pandemia del siglo XIV fue causada por una pequeña bacteria llamada [i]Yersinia pestis[/i]. Todos los que fueron mordidos por pulgas con la bacteria corrían el riesgo de desarrollar peste bubónica, uno de los tres tipos de peste. La dolencia hace que los ganglios linfáticos de todo el cuerpo humano se inflamen. A ello le sigue la fiebre, convulsiones y una muerte dolorosa.

Los historiadores creen que, al igual que los anteriores brotes importantes de peste bubónica, esta epidemia fue causada por una infección transmitida por roedores que transportaban pulgas infectadas mientras navegaban por las rutas comerciales en alta mar. Un grupo de comerciantes genoveses pudo haber traído la plaga a Italia desde Crimea.

Desde los montes Apeninos, la enfermedad se propagó rápidamente en el interior del país a otros territorios europeos, incluidos los países escandinavos más septentrionales e Inglaterra.

[b]¿Por qué sabemos tanto sobre este episodio de la peste?[/b]

Además de ser la pandemia más masiva en toda la historia humana, estaba bien documentada debido al aumento de las habilidades literarias en la Edad Media. En una serie de narraciones cortas recopiladas bajo el nombre de [i]Decameron[/i], el autor italiano Giovanni Boccaccio relata la historia de un grupo de hombres y mujeres que se escondían de la enfermedad en una villa de Florencia.

En el libro, Boccaccio enumera "los mensajeros de la muerte" que manifestaban las personas que contraían la enfermedad:

"A diferencia de lo que se había visto en el este, donde el sangrado de la nariz es el pronóstico fatal, aquí aparecían ciertos tumores en la ingle o debajo de las axilas, algunos tan grandes como una pequeña manzana, otros como un huevo; y después manchas púrpuras en la mayoría de las partes del cuerpo. En algunos casos grandes y pocas, en otras, más pequeñas y más numerosas; ambos tipos eran habituales mensajeros de la muerte".

Como mucha gente de la época, Boccaccio se preguntaba por qué la plaga había golpeado su país natal, sugiriendo que podría haber sido "la influencia de los planetas" o que "fue enviada por Dios como un justo castigo por los pecados".

[b]La medicina era inútil[/b]

Aunque en el siglo XIV ya existían algunos conocimientos médicos —incluyendo la medicina herbaria e incluso la cirugía—, no había cura efectiva contra la peste. Tuvo que pasar un siglo para que el médico italiano Girolamo Fracastoro fundase la epidemiología y dedicase su vida a estudiar las formas en que las personas contraen enfermedades contagiosas.

La peste dejó de amenazar la vida y salud humanos en la década de 1920, con la invención de los antibióticos. Medicamentos como la estreptomicina, la gentamicina o la doxiciclina han erradicado la enfermedad.

En cuanto a la peste negra del siglo XIV, las consecuencias del brote fueron tremendas. Según distintas estimaciones, entre 75 y 200 millones de personas perdieron la vida en Eurasia. París perdió cerca del 50 por ciento de sus habitantes. Ciudades como Hamburgo y Bremen vieron cómo su población menguaba un 60 por ciento. La enfermedad volvió en numerosas ocasiones hasta los siglos XVII y XVIII, causando un gran número de muertes. Por suerte, su gravedad no se pudo comparar con la de 1347.

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